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¿Cómo nacen las hormigas reinas?

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¿Cómo nacen las hormigas reinas?
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Para que una nueva colonia de hormigas pueda surgir, es necesaria una o varias hormigas reina. Las hormigas reina nacen de un huevo puesto por la hormiga reina anterior. En ocasiones, pueden nacer varias hormigas reinas y, dependiendo del hormiguero, pueden permanecer en él o son expulsadas.

¿Cómo nacen las hormigas reina?

Las colonias de hormigas pueden tener una o varias reinas, en el caso de las colonias con una sola reina, su muerte condena a las demás. Es por ello que en hormigueros más antiguos, podemos encontrar varias reinas que se encargan de poner varios huevos para mantener viva la colonia.

La mayoría de los huevos de las hormigas reina crecen para convertirse en hormigas obreras. En ocasiones pone huevos de machos con alas y futuras hormigas reina para que se apareen.

Luego de ser fecundadas, las hormigas reina pierden sus alas y cavan una cámara donde permanece durante un año. Transcurrido este tiempo, pone huevos que se transformarán en hormigas obreras.

Las primeras obreras que nacen son débiles y pequeñas, pero aun así deben construir un hormiguero, buscar alimentos y cuidar de la nueva generación de huevos.

Una hormiga reina vive hasta 15 años y durante ese tiempo utiliza el esperma que recolecto durante su apareamiento con los machos. Las hormigas reina solo se aparean una vez en su vuelo nupcial.

En algunos hormigueros, se les permite permanecer a las nuevas hormigas reina y engendrar nuevos huevos. En otros, son expulsadas y deben iniciar una nueva colonia.

Funciones de la hormiga reina

Entre las funciones de las hormigas reina tenemos:

  • Poner huevos fertilizados para crear nuevas hormigas obreras, reinas y soldados. Los huevos no fertilizados se convierten en hormiga macho.
  • Se comunican con la colonia mediante feromonas. De esa forma informa a las obreras sobre los alimentos que deben ofrecer a las larvas. Incluso, puede ordenar que los huevos de las hormigas obreras sean ofrecidos como alimento altamente proteico a las larvas de hormigas reina.
  • Mediante feromonas pueden indicar que alimentos pueden llegar a ser letales para la colonia.

Obreras que se convierten en reinas

Una nueva investigación reveló que la especie de hormigas Harpegnathos saltator tiene un modo curioso de crear nuevas reinas. En este proceso interviene un neurotransmisor denominado dopamina, el cual genera comportamientos ritualizados en esta especie y genera cambios físicos en las obreras sin alterar su ADN.

Un estudio realizado por las universidades estatales de Carolina del Norte y Arizona en Estados Unidos, así como del Departamento de Agricultura del gobierno estadounidense (USDA) reveló que las obreras de esta especie pueden cambiar físicamente a causa de factores sociales y ambientales.

Cuando una reina de esta especie muere, las obreras hembra de la colonia se entregan a luchas rituales entre ellas para establecer cuál es la más fuerte y merece ser la nueva reina. En estas feroces luchas rara vez alguna obrera muere.

La lucha termina cuando se alcanza una docena de obreras victoriosas, ellas se convertirán en la casta que gobernará el hormiguero.

Estas reinas sustitutas experimentarán cambios en su interior. Sus cerebros se reducirán, sus ovarios crecerán y su esperanza de vida se extenderá de unos pocos meses a varios años. Según los estudios realizados, este cambio es activado por la dopamina. Al vencer en los combates rituales, los niveles de este neurotransmisor se incrementan y estimulan los cambios que llevarán a las obreras a convertirse en reinas.